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What Is Cardiac Arrest And What To Do

February is American Heart Month, and is meant to be a time for people to focus on their cardiovascular health. The American Heart Association’s Heart & Stroke Statistics show that heart disease and stroke deaths have been declining in recent years, but sudden cardiac arrest (SCA) continues to be a major health crisis. There are more than 356,000 out-of-hospital cardiac arrests annually in the U.S., with nearly 90% of them being fatal. OSHA estimates 10,000 cardiac arrests happen while the victim is at work.

Cardiac arrest occurs when an irregular heartbeat causes the heart to stop pumping blood to the body. Without medical attention, the victim collapses, loses consciousness, becomes unresponsive, and dies. Many victims have no prior history of heart disease and are stricken without warning. OSHA estimates, when a victim has to wait for EMS to respond, the survivability rate is only 5-7%. The chances increase to 60% if immediate defibrillation occurs, and the only way to restart the heart is through electrical shock with an AED.

If someone at your work was to suddenly experience cardiac arrest, would you be prepared? This month’s Safety Alert is from Medical News Today, and explains more of what happens during cardiac arrest and the life saving actions you can take if you witness an event.  

What is Cardiac Arrest and What to Do

Sudden cardiac arrest occurs when an electrical malfunction causes the heart to stop beating. It prevents blood flow to the organs, and this can be fatal without immediate treatment.

Below, we look at what happens during sudden cardiac arrest, including the signs and symptoms and what to do next. We also explore treatments, survival rates, and risk factors.

If anyone shows signs of cardiac arrest, such as a loss of consciousness or detectable pulse, dial 911 or contact a local hospital’s emergency department immediately.

What happens during cardiac arrest?

The heart receives electrical signals that control how often it pumps and in what rhythm. Each heartbeat pushes blood through a complex network of vessels to organs and cells throughout the body.

Disruptions to these electrical signals cause irregular beats, known as arrhythmias. There are many types of arrhythmias. Some cause no symptoms, while others can cause cardiac arrest.

Cardiac arrest causes the heart to suddenly stop beating, which prevents blood from moving around the body.

This is different from a heart attack, which occurs when a blocked blood vessel prevents blood from reaching the heart, damaging its tissues.

Signs and symptoms

The first sign of cardiac arrest is typically loss of consciousness, or fainting. A person experiencing cardiac arrest also has no detectable heartbeat or pulse.

Before losing consciousness, some people experience other symptoms, such as:

  • dizziness
  • a racing heartbeat
  • chest pain
  • shortness of breath
  • nausea, with or without vomiting

Unlike a heart attack, cardiac arrest often occurs suddenly, without any warning. Though the two issues are different, people who have had one or more heart attacks have a higher risk of sudden cardiac arrest.

What to do

Treatment within the first few minutes of cardiac arrest can save the person’s life. It is vital to act quickly.

If someone shows signs of cardiac arrest:

  1. Contact 911 and ask for emergency medical services. If possible, ask a bystander to do this.
  2. Check if the unconscious person is breathing. If they are not, find an automated external defibrillator (AED) if there is one nearby.
  3. If none is available, administer CPR by hand. Place both hands on the center of the person’s chest and push down firmly 100–120 times per minute.
  4. Continue administering CPR until the emergency responders arrive.

AEDs administer a controlled electric shock to people with dangerous heart arrhythmias. They do not release this shock unless there is an abnormal heart rhythm. As a result, they are suitable for anyone to use, with or without training.

AEDs are widely available in public spaces. Using one as soon as possible increases the chances of survival.

If there are no AEDs nearby, continuously performing CPR keeps blood and oxygen flowing to the organs and brain until a medical professional can use a defibrillator to restart the heart.


After receiving emergency treatment, a person who has experienced cardiac arrest needs hospital treatment.

At the hospital, doctors closely monitor any symptoms and may use medications to lower the risk of another cardiac arrest. They then perform tests to determine the cause of the arrest. The test results help the doctors develop a long-term treatment plan.

For example, a person with heart disease may require surgery to restore blood flow to the heart. The doctors may also recommend an implantable cardioverter defibrillator (ICD).

ICDs are small devices that deliver electrical shocks to the heart to control arrhythmias. This keeps the heart pumping at a normal rate. A specialized cardiologist places this device beneath the skin of the chest or abdomen.

During their hospital stay, the person needs to rest to allow their body to recover.

Doctors may recommend that the person adopts a diet and lifestyle that supports heart health. They may also recommend cardiac rehabilitation — a short program that provides information and support.

Surviving cardiac arrest

People can survive sudden cardiac arrest. The chances of survival usually depend on how quickly and effectively they receive CPR or defibrillation.

A 2020 review in BMC Critical Care  looked at 141 studies of survival rates among people who had received CPR for cardiac arrest. The researchers found that blood circulation returned in around 30% of those who had received this intervention, while 22% lived long enough to reach a hospital, and 9% survived until hospital discharge.

Other factors, such as age and general health, also influence the likelihood of surviving cardiac arrest.

Causes and risk factors

Most cardiac arrests result from ventricular fibrillation, a type of arrhythmia. Ventricular fibrillation causes the heart’s lower chambers to beat abnormally, preventing the heart from pumping blood to the rest of the body.

Some health conditions also increase the risk of an electrical problem that could cause cardiac arrest. These include:

  • ischemic heart disease, which happens when plaque builds up in the arteries, restricting or blocking blood flow
  • abnormal potassium or magnesium levels
  • severe blood loss or lack of oxygen
  • intense exercise, which can trigger cardiac arrest in people with existing heart conditions
  • structural problems, such as enlargement of the heart
  • inherited heart conditions, such as long QT syndrome
  • the use of stimulant drugs, such as amphetamines

Other risk factors for cardiac arrest include older age, being male, and having a substance abuse disorder.


Anyone can reduce the risk of cardiac arrest by adopting a lifestyle that supports heart health. This includes having a healthful diet, exercising regularly, and not smoking. Having a moderate weight is also important.

People with a higher risk of cardiac arrest, such as people with heart disease, may also require medications to prevent or reduce their risk. A doctor may prescribe drugs that lower blood pressure or statins to reduce cholesterol.

People who have experienced cardiac arrest before can reduce the risk going forward by having an ICD implanted and closely following their treatment plan.


Cardiac arrest occurs when the electrical signals that control the heart’s movements malfunction, causing the heart to stop beating. As a result, the person faints and their pulse becomes undetectable.

Immediate treatment with CPR and defibrillation is vital for people experiencing cardiac arrest. People can find defibrillators, called AEDs, in public spaces. If none is available, perform CPR until emergency responders arrive and administer defibrillation.

After receiving emergency treatment for cardiac arrest, the person needs ongoing care. A doctor may recommend surgery, medication, diet or lifestyle changes, or a combination. They will create a long-term treatment plan.

Qué es un paro cardíaco y qué debes hacer

El paro cardíaco repentino ocurre cuando un mal funcionamiento eléctrico hace que el corazón deje de latir. Esto evita que la sangre fluya hacia los órganos, y puede ser fatal sin tratamiento inmediato.

A continuación, definimos qué sucede durante un paro cardíaco repentino, incluyendo las señales y síntomas y qué hacer después. También exploramos tratamientos, tasas de supervivencia y factores de riesgo.

Si alguien muestra señales de paro cardíaco, como pérdida de conciencia o pulso detectable, llama al 911 o comunícate de inmediato con el departamento de emergencias del hospital local.

Qué sucede durante un paro cardíaco?

El corazón recibe señales eléctricas que controlan la frecuencia con la que bombea y a qué ritmo. Cada latido empuja sangre a través de una red compleja de vasos hacia los órganos y células a través de todo el cuerpo.

Las interrupciones a estas señales eléctricas causan latidos irregulares, conocidos como arritmias. Existen muchos tipos de arritmias. Algunas no causan síntomas, mientras que otras pueden causar paro cardíaco.

El paro cardíaco hace que el corazón deje de latir repentinamente, lo que evita que la sangre se mueva alrededor del cuerpo.

Esto es diferente a un ataque cardíaco, que ocurre cuando un vaso sanguíneo bloqueado evita que la sangre llegue al corazón, dañando sus tejidos.

Señales y síntomas

La primera señal de un paro cardíaco suele ser la pérdida del conocimiento, o desmayo. Una persona que experimenta paro cardíaco tampoco tiene un ritmo cardíaco o pulso detectables.

Antes de perder la conciencia, algunas personas experimentan otros síntomas como:

  • mareos
  • ritmo cardíaco acelerado
  • dolor en el pecho
  • dificultad para respirar
  • náusea, con o sin vómitos

Contrario a un ataque cardíaco, el paro cardíaco con frecuencia ocurre repentinamente, sin ninguna advertencia. Aunque los dos problemas son diferentes, las personas que han tenido uno o más ataques cardíacos tienen un mayor riesgo de paro repentino.

Qué debes hacer

El tratamiento dentro de los primeros minutos de un paro cardíaco puede salvar la vida de la persona. Es determinante actuar rápidamente.

Si alguien muestra señales de paro cardíaco:

  1. Comunícate al 911 y pide los servicios médicos de emergencia. Si es posible, pide a un transeúnte que haga la llamada.
  2. Verifica si la persona inconsciente está respirando. Si no es así, busca un desfibrilador externo automático, si cuentas con alguno cerca.
  3. Si no hay nadie alrededor, administra reanimación cardiopulmonar con las manos. Coloca ambas manos sobre el centro del pecho de la persona y empuja hacia abajo firmemente 100 a 120 veces por minuto.
  4. Continúa administrando reanimación cardiopulmonar hasta que llegue la ayuda de emergencia.

Un desfibrilador externo automático administra una descarga eléctrica controlada a las personas con arritmias cardíacas peligrosas. Este no liberan esta descarga a menos que exista un ritmo cardíaco anormal. Por eso, es adecuados para que cualquier persona los use, con o sin entrenamiento.

Los desfibriladores externos automáticos están ampliamente disponibles en espacios públicos. Usar uno lo más pronto posible aumenta las posibilidades de supervivencia.

Si no tienes un desfibrilador externo automático a mano, realizar reanimación cardiopulmonar de manera continua mantiene la sangre y el oxígeno fluyendo hacia los órganos y cerebro hasta que un médico pueda usar un desfibrilador para reiniciar el corazón.


Después de recibir tratamiento de emergencia, una persona que ha experimentado paro cardíaco necesita tratamiento hospitalario.

En el hospital, los médicos controlan estrechamente cualquier síntoma y pueden usar medicamentos para reducir el riesgo de otro paro cardíaco. Pueden realizar pruebas para determinar la causa del paro. Los resultados de las pruebas ayudan a los médicos a desarrollar un plan de tratamiento a largo plazo.

Por ejemplo, una persona con enfermedad cardíaca puede necesitar cirugía para restablecer el flujo sanguíneo al corazón. Los médicos también pueden recomendar un desfibrilador cardioversor implantable.

Los desfibriladores cardioversores implantables son pequeños dispositivos que administran descargas eléctricas al corazón para controlar las arritmias. Esto mantiene al corazón bombeando a un ritmo normal. Un cardiólogo especializado coloca este dispositivo debajo de la piel del pecho o del abdomen.

Durante su permanencia en el hospital, la persona necesita descansar para permitir que su cuerpo se recupere.

Los médicos pueden recomendar que adopte una dieta y estilo de vida que apoyen la salud cardíaca. También pueden recomendar la rehabilitación cardíaca; un programa corto que proporciona información y apoyo.

Cómo sobrevivir al paro cardíaco

Las personas pueden sobrevivir al paro cardíaco repentino. Las posibilidades de sobrevivir usualmente dependen de cuán rápido y efectivamente reciben reanimación cardiopulmonar o desfibrilación.

Una revisión de 2020 en BMC Critical Care comparó 141 estudios de tasas de supervivencia entre las personas que habían recibido reanimación cardiopulmonar por un paro cardíaco. Los investigadores determinaron que la circulación de la sangre regresó en aproximadamente 30 por ciento de las personas que habían recibido esta intervención, mientras que 22 por ciento vivieron suficiente tiempo como para llegar al hospital, y 9 por ciento sobrevivieron hasta que les dieron de alta en el hospital.

Otros factores, como la edad y la salud general, también influyen en la posibilidad de sobrevivir a un paro cardíaco.

Causas y factores de riesgo

La mayoría de los paros cardíacos ocurren debido a la fibrilación ventricular, un tipo de arritmia. La fibrilación ventricular causa que las cámaras bajas del corazón latan anormalmente, evitando que el corazón bombee sangre hacia el resto del cuerpo.

Algunas afecciones médicas también aumentan el riesgo de un problema eléctrico que pudiera causar un paro cardíaco. Estas incluyen:

  • enfermedad cardíaca isquémica, que ocurre cuando se acumula placa en las arterias, restringiendo o bloqueando el flujo de sangre
  • niveles anormales de potasio o magnesio
  • pérdida severa de sangre o falta de oxígeno
  • ejercicio intenso, que puede desencadenar un paro cardíaco en las personas con afecciones cardíacas existentes
  • problemas estructurales, como agrandamiento del corazón
  • afecciones cardíacas hereditarias, como síndrome del QT largo
  • uso de drogas estimulantes, como anfetaminas

Otros factores de riesgo para el paro cardíaco incluyen la edad avanzada, ser hombre y tener un trastorno por abuso de sustancias.


Cualquier persona puede reducir el riesgo de un paro cardíaco al adoptar un estilo de vida que apoye la salud del corazón. Esto incluye tener una dieta saludable, hacer ejercicio regularmente y no fumar. También es importante tener un peso moderado.

Las personas con un riesgo mayor de paro cardíaco, como las que tienen una enfermedad cardíaca, también pueden necesitar medicamentos para evitar o reducir su riesgo. Un médico puede recetar medicamentos que reduzcan la presión sanguínea o estatinas para reducir el colesterol.

Las personas que han experimentado un paro cardíaco con anterioridad, pueden reducir el riesgo si se les implanta un desfibrilador externo automático y siguen de cerca su plan de tratamiento.


El paro cardíaco ocurre cuando las señales eléctricas que controlan el mal funcionamiento de los movimientos del corazón hacen que este deje de latir. Como resultado, la persona se desmaya y su pulso es indetectable.

El tratamiento inmediato con reanimación cardiopulmonar y desfibrilación es vital para las personas que experimentan un paro cardíaco. Las personas pueden encontrar desfibriladores, llamados desfibriladores externos automáticos, en lugares públicos. Si no hay disponibles, realiza reanimación cardiopulmonar hasta que llegue la ayuda de emergencia y administra desfibrilación.

Después de recibir tratamiento de emergencia para un paro cardíaco, la persona necesita cuidado constante. Un médico puede recomendar cirugía, medicamentos, dieta o cambios en el estilo de vida, o una combinación de estos. Se requerirá crear un plan de tratamiento a largo plazo.


Kandola, Aaron. “Cardiac Arrest: What It Is, What Causes It, and What to Do.” Medical News Today, MediLexicon International, 4 Jan. 2021,